Ολοι πλέον έχουν ακούσει ή έχουν διαβάσει σε εφημερίδες και στο Internet για τους εκτυπωτές 3D. Η λογική λέει ότι στο μέλλον θα μπορούμε να «κατεβάζουμε» προϊόντα ή να τα φτιάχνουμε οι ίδιοι με προγράμματα CAD (computer-aided design), εφαρμογές και σαρωτές 3D και μετά να τα εκτυπώνουμε, είτε στο σπίτι είτε σε εξειδικευμένα καταστήματα. Ωστόσο, όπως και πολλές άλλες τάσεις κατά καιρούς, η 3D εκτύπωση θεωρείται από πολλούς ακόμα υπερεκτιμημένη.

To 3d printing αναπτύχθηκε αρχικά τη δεκαετία του 1980, αλλά η εξέλιξή τoυ υπήρξε ιδιαίτερα αργή. Κατά τις 3D εκτυπώσεις «χτίζονται», ουσιαστικά, στρώματα υλικών – συνήθως πλαστικό – το ένα πάνω στο άλλο, για την κατασκευή ενός σύνθετου στερεού αντικειμένου. Η τεχνολογία αυτή έχει χρησιμοποιηθεί για να δημιουργηθούν αντικείμενα διάφορων χρήσεων, από κοσμήματα μέχρι κόκαλα αντικατάστασης στην ιατρική. Ωστόσο, το εύλογο ερώτημα που προκύπτει είναι το «πόσο, ακόμα, θα εξελιχθεί η αγορά της 3D εκτύπωσης;». Οι εκτιμήσεις ποικίλουν, αλλά σύμφωνα με αναλυτές η τεχνολογία έχει φτάσει σε κρίσιμο σημείο και πρόκειται να επεκταθεί σε ευρύτερη χρήση, την οποία θα βλέπουμε καθημερινά μπροστά μας στο μέλλον.

Ακόμα τα πράγματα δεν έχουν ξεκαθαρίσει εντελώς. Από τη μία υπάρχουν αντικείμενα που έχουν εκτυπωθεί/κατασκευαστεί από απλό γύψο και έχουν χρωματιστεί με απλό μελάνι εκτυπωτή και τα οποία στην ουσία είναι «άχρηστα» και καθόλου λειτουργικά και από την άλλη υπάρχουν άλλα αντικείμενα που έχουν παραχθεί σε υψηλής τεχνολογίας μηχανήματα και έπειτα έχουν υποστεί σχολαστικές διαδικασίες για ημέρες, ή ακόμα και εβδομάδες, από ειδικά εκπαιδευμένους επαγγελματίες. Η συνεχής ροή των εξελίξεων στο χώρο των εκτυπώσεων 3D ουσιαστικά «κρύβει» άμεσες ευκαιρίες για τους οργανισμούς, όλων των μεγεθών και τύπων, ενώ η τάση αυτή οδεύει με ταχείς ρυθμούς να καθιερωθεί ως επικρατούσα τάση.

Η εκτύπωση αντικειμένων 3D έχει τεράστιες δυνατότητες σε πολλές αγορές, αλλά πρέπει να βρεθεί μία οικονομικά αποδοτική προσέγγιση για να κερδίσει η τεχνολογία αυτή τους καταναλωτές. Από περιγραφές χρήσης της τεχνολογίας αυτής στον ιατρικό, κατασκευαστικό και άλλους κλάδους, μέχρι τις πιο φουτουριστικές ιδέες, όπως η χρήση για τη δημιουργία ανταλλακτικών για διαστημικά αεροσκάφη και διαστημικές βάσεις, η τάση του 3D Printing έχει οδηγήσει πολλούς ανθρώπους να πιστεύουν ότι η εκτύπωση 3D σε μερικά χρόνια θα είναι άμεσα διαθέσιμη στους περισσότερους καταναλωτές.

Πιο …πεζό παράδειγμα αποτελεί η δυνατότητα που δίνει η Nokia στους κατόχους του smartphone Lumia 820 να δημιουργήσουν τις δικές τους εξατομικευμένες θήκες για το τηλέφωνό τους. Αυτό βέβαια δεν αποτελεί νέα παροχή στους κατόχους κινητών, ωστόσο είναι η πρώτη φορά που ένας κατασκευαστής παρέχει τις οδηγίες απευθείας στον καταναλωτή. Η Nokia ουσιαστικά «ποντάρει» στο γεγονός ότι οι κάτοχοι smartphones επιθυμούν να έχουν όλο και περισσότερο έλεγχο σχετικά με την εμφάνιση της συσκευής τους. Παρομοίως, η επιστήμη του υλικού πίσω από τις διαδικασίες και τα υλικά που χρησιμοποιούνται θα συνεχίσουν να εξελίσσονται. Οι προσιτοί οικονομικά εκτυπωτές 3D θα χαμηλώνουν το κόστος εισόδου στον χώρο των κατασκευών, με τον ίδιο τρόπο που το e-commerce άνοιξε το δρόμο για την πώληση αγαθών και υπηρεσιών.

Ωστόσο, μαζί με τα θετικά έρχονται πάντα και τα αρνητικά μίας νέας τάσης. Οι εκτυπωτές 3D χρησιμοποιούνται για τη δημιουργία προϊόντων αντιγραφής, που παραβιάζουν τα πνευματικά δικαιώματα, ή και τη δημιουργία επικίνδυνων αντικειμένων, όπως όπλα. Αυτά τα ζητήματα πρέπει να ληφθούν πολύ σοβαρά υπόψιν από τους οργανισμούς όταν δημιουργούν οδηγίες χρήσης και κανόνες για τους εργαζομένους κατά τη διαδικασία υιοθέτησης της χρήσης ενός εκτυπωτή 3D. Παρόλα αυτά, υπάρχουν πραγματικά, αξιέπαινα και ευρέως χρήσιμα οφέλη.

Ως αποτέλεσμα, η αγορά των εκτυπωτών 3D θα συνεχίσει να εξελίσσεται από νέα τάση σε τεχνολογία ευρείας αποδοχής, οδηγούμενη από το χαμηλό κόστος, την πιθανότητα εξοικονόμησης χρημάτων και χρόνου, τις μεγαλύτερες δυνατότητες και τη βελτιωμένη απόδοση. Η Gartner προβλέπει ότι, μέχρι το 2016, οι εκτυπωτές 3D λόγω της αξίας που προσφέρουν (δυνατότητες και απόδοση) και που απαιτείται από τις επιχειρήσεις και άλλους οργανισμούς θα είναι διαθέσιμοι για λιγότερο από 1.000 δολ.

Χρήση στις σχεδιαστικές και κατασκευαστικές διαδικασίες
Μια πρόσθετη κατασκευαστική διαδικασία, όπως η εκτύπωση 3D, συλλέγει δεδομένα από μια γκάμα εφαρμογών και αρχείων και, χρησιμοποιώντας μια ποικιλία υλικών, τα μετατρέπει σε «στερεά» μέρη και ολοκληρωμένα προϊόντα, συχνά με κινούμενα χρηστικά χαρακτηριστικά. Η εκτύπωση 3D έχει ήδη καθιερωθεί σε αρκετούς κλάδους, όπως η αυτοκινητοβιομηχανία, αλλά γίνεται συνεχώς όλο και πιο βιώσιμη σε πολλές νέες αγορές. Οι επιχειρήσεις τη χρησιμοποιούν για να σχεδιάσουν εξατομικευμένα προϊόντα, εξαρτήματα, λειτουργικά πρωτότυπα και αρχιτεκτονικά μοντέλα για να προωθήσουν τη μάρκα τους και τα προϊόντα τους με νέους και interactive τρόπους.

Πράγματι, υπάρχουν ευκαιρίες δημιουργίας ολόκληρων σειρών νέων προϊόντων στις οποίες το τελικό 3D προϊόν είναι αυτό ακριβώς που θα αγοράσει ο καταναλωτής. Για τους ηγέτες του IT και για το προσωπικό που τώρα εισέρχεται στην αγορά αυτή είναι σημαντικό να εξετάσουν την τεχνολογία για πιθανές χρήσεις στην επιχείρησή τους. Οι επιχειρήσεις θα πρέπει άμεσα να ξεκινήσουν τη διερεύνηση των δυνατοτήτων της τεχνολογίας 3D για να βελτιώσουν το σχεδιασμό των προϊόντων τους, με την πιθανότητα να δημιουργήσουν νέες προϊοντικές σειρές και αγορές, καθώς και νέες διαδικασίες διαχείρισής τους.

Ισχυρό ανταγωνιστικό πλεονέκτημα για τους early adopters Οι εκτυπωτές 3D θεωρούνται πλέον οικονομικά προσιτοί, επομένως οι επιχειρήσεις κάθε μεγέθους μπορούν να επενδύσουν σε αυτούς και να ξεκινήσουν να πειραματίζονται, ώστε να ρευστοποιήσουν τα πλεονεκτήματά τους. Οσοι υιοθετήσουν την τεχνολογία νωρίς μπορούν να πειραματιστούν με τους εκτυπωτές με το ελάχιστο κόστος στο κεφάλαιο και το χρόνο τους, πιθανώς κερδίζοντας ένα σημαντικό πλεονέκτημα στο σχεδιασμό των προϊόντων τους και στο χρόνο που χρειάζεται για να φθάσει το προϊόν στην αγορά. Επιπλέον, οι επιχειρηματικές χρήσεις των εκτυπωτών 3D έχουν επεκταθεί, καθώς οι σαρωτές 3D και τα σχεδιαστικά εργαλεία έχουν εξελιχθεί, και καθώς η εμπορική και η open-source ανάπτυξη επιπλέον εργαλείων λογισμικού σχεδιασμού προϊόντων έχει κάνει το 3D πιο χρηστικό.

Δεδομένης της χαμηλής επένδυσης κεφαλαίων, οι οργανισμοί μπορούν να επενδύσουν στην εκπαίδευση του προσωπικού σε προγράμματα CAD και να κατασκευάζουν το λογισμικό που χρειάζεται για να δημιουργήσουν τα διάφορα προϊόντα. Πρέπει να μάθουν να χρησιμοποιούν τον εκτυπωτή και τα υλικά που «λειτουργούν» καλύτερα και να υποστηρίξουν τα τοπικά εκπαιδευτικά ιδρύματα στην εκπαίδευση (ή επανεκπαίδευση) των εργαζομένων, σε όλες τις πτυχές της διαδικασίας εκτύπωσης σε 3D.


Δημιουργώντας νέες ευκαιρίες για τις επιχειρήσεις
Οι μεγάλες πολυεθνικές λιανικές επιχειρήσεις έχουν τον τρόπο να λανσάρουν την τεχνολογία τους στους καταναλωτές, δημιουργώντας έσοδα από την πώληση εκτυπωτών και προμηθειών, καθώς και από την πώληση μεμονωμένων εκτυπωμένων 3D αντικειμένων. Ενα όραμα για τους πωλητές λιανικής είναι όχι μόνο να πουλάνε εκτυπωτές, αλλά και να προσφέρουν υπηρεσίες εκτύπωσης εξατομικευμένων αντικειμένων, κάτι που θα αποτελέσει βασική καταναλωτική τάση. Μία ακόμη δυνατότητα είναι η «περιοδεία» εκπροσώπων της εταιρείας στα λιανικά καταστήματα, μαζί με τον εξοπλισμό τους, όπου οι πελάτες θα μπορούν να δουν από κοντά τα αντικείμενα που εκτυπώνονται/κατασκευάζονται.

Ενας ακόμη παράγοντας που πρέπει να ληφθεί υπόψιν από τους πωλητές λιανικής είναι και η πιθανότητα σκόπιμης ή ακούσιας παραβίασης πνευματικών δικαιωμάτων από τους καταναλωτές. Ενώ από μία άποψη το ίδιο πρόβλημα μπορεί να αντιμετωπιστεί και από τις εμπορικές εκτυπωτικές εταιρείες που παράγουν προϊόντα 2D, το ζήτημα αυτό δεν έχει ακόμη λάβει την απαραίτητη προσοχή από την 3D εκτυπωτική βιομηχανία. Επομένως, οι πωλητές λιανικής πρέπει να προσπαθήσουν να παρέχουν εκτυπωτικές υπηρεσίες 3D για να αξιολογήσουν την τοπική ζήτηση πριν αρχίσουν να πουλάνε εκτυπωτές.

Η υιοθέτηση της τεχνολογίας
Ιστορικά, η αγορά των εκτυπωτών 3D αποτελούσε «δικαιοδοσία» των μεγάλων επιχειρήσεων και των εκπαιδευτικών ιδρυμάτων. Οι επιχειρήσεις απαιτείται να διαθέτουν γρήγορες διαδικασίες προτυποποίησης στα τμήματα μάρκετινγκ, μηχανικής και κατασκευής. Τα εκπαιδευτικά ιδρύματα χρησιμοποιούν τους εκτυπωτές 3D στα μηχανικά και, πολύ συχνά, στα προγράμματα τέχνης. Μέχρι σήμερα, ωστόσο, η καταναλωτική αγορά των εκτυπωτών 3D είναι ανάλογη με τα πρώιμα στάδια των PC – οι λάτρεις της εν λόγω τεχνολογίας χτίζουν τους δικούς τους εκτυπωτές, αναπτύσσοντας τα απαραίτητα προγράμματα λογισμικού για τη δημιουργία εκτυπώσιμων αρχείων και αντικειμένων από ένα ευρύ φάσμα υλικών.

Σήμερα, οι διαφορετικές τεχνολογίες εκτύπωσης 3D που χρησιμοποιούνται ή αναπτύσσονται θα οδηγήσουν σε μία μάχη ανάμεσα στους αντίστοιχους υποστηρικτές τους για την υιοθέτηση ενός εξ αυτών ως αποδεκτής. Πιο πιθανό όμως είναι, σύμφωνα με την Gartner, ότι θα αναπτυχθούν διαφορετικές τεχνολογίες, θα ξεκαθαριστούν και τελικά θα υιοθετηθούν από τους χρήστες που χρειάζονται περισσότερες από μία τεχνολογίες, καθώς οι συνολικές ανάγκες τους καλύπτονται με πολλαπλές τεχνολογίες εκτύπωσης3D.

Η εκτύπωση 3D έχει, σίγουρα, βρει τη θέση της ανάμεσα σε design shops και επιχειρήσεις που ήδη προτυποποιούν αντικείμενα. Αλλά, καθώς η τεχνολογία επεκτείνεται πέρα από τους μεγάλους κατασκευαστές (όπως αυτοκινητοβιομηχανίες και αεροναυτική βιομηχανία) και τις μεγάλες εταιρείες καταναλωτικών αγαθών, και χάρη στην άφιξη καταναλωτικών προϊόντων και προϊόντων που απευθύνονται σε μικρές επιχειρήσεις από μεγάλους παίκτες της αγοράς και από startups που ενισχύουν την ανάπτυξη χαμηλού κόστους εκτυπωτών σε λογικές τιμές και πλήρως λειτουργικούς, η εκτύπωση 3D θα αποτελέσει ιδανική πρακτική για τα διάφορα τμήματα σε ένα μεγάλο εύρος επιχειρήσεων και οργανισμών ερευνών, καθώς και στην καταναλωτική αγορά.

Η αγορά των εκτυπωτών 3D θα συνεχίσει να προχωράει προς την ευρεία αποδοχή, οδηγούμενη από τις δυνατότητες εξοικονόμησης χρόνου και χρημάτων, τις μεγάλες δυνατότητες που προσφέρει και τη βελτιωμένη απόδοση που καθορίζει τα οφέλη και τις αγορές. Το λογισμικό που απαιτείται για τη δημιουργία σχεδίων επίσης γίνεται συνεχώς λιγότερο εξειδικευμένο για να ενθαρρυνθεί η ευρεία υιοθέτησή του.

Εν κατακλείδι
Το μέλλον της «καταναλωτικής» εκτύπωσης 3D έγκειται στη δυνατότητα των καταναλωτών να δημιουργήσουν, να επινοήσουν και να μοιραστούν ιδέες. Η εκτύπωση 3D θα συνεχίζει να εξελίσσεται και να αναπτύσσεται στα πλαίσια των διάφορων βιομηχανιών, ωστόσο αυτό δεν είναι απόλυτα βέβαιο για την καταναλωτική αγορά. Η τεχνολογία βρίσκεται ακόμα σε περίοδο χάριτος και οι τωρινοί, αλλά και μελλοντικοί, χρήστες είναι ακόμα σε περίοδο ενθουσιασμού. Ωστόσο, αν εξετάσουμε προσεκτικά τα αντικείμενα που παράγονται, και όχι μόνο τον τρόπο με τον οποίο παράγονται, θα δούμε ότι η ποιότητά τους είναι ακόμα πολύ χαμηλή και επιδέχονται ακόμα πολύ μεγάλων βελτιώσεων στο μέλλον.

Καθώς η εκτύπωση 3D μετατρέπεται από αναδυόμενη τεχνολογία σε επικρατούσα τάση, περισσότερες επιχειρήσεις και χρήστες θα αποκτήσουν πρόσβαση στο hardware και θα μπορούν να δημιουργήσουν σχέδια για όλο το φάσμα των αναγκών και της «φαντασίας» τους. Από αυτές τις πρώτες δημιουργίες, θα αναδυθούν νέες ιδέες σχετικές με προϊόντα και υπηρεσίες που μπορούν να κυκλοφορήσουν στην αγορά ευρέως. Δεδομένης της ανταγωνιστικής φύσης της τεχνολογίας 3D, αυτές οι ιδέες για προϊόντα ή υπηρεσίες θα αντιγραφούν ταχέως και θα αναπτυχθούν υπηρεσίες για κάθετες αγορές, καταναλωτικές αγορές και άλλους τομείς.


NASA: Εκτυπώνοντας τρόφιμα και εργαλεία στον …Αρη

Πηγή: venturebeat.com

Η NASA σκοπεύει να μεταφέρει εκτυπωτές 3D στο διάστημα, ώστε οι αστροναύτες να μπορούν να «εκτυπώνουν» εργαλεία – και πιθανόν ακόμη και φαγητό! Ο Charles Bolden, ανώτερο στέλεχος της NASA, πιστεύει ότι η τεχνολογία αυτή θα αποτελέσει καταλυτικό παράγοντα στις εξελίξεις, ιδιαίτερα καθώς η NASA διερευνά αποστολές στον Αρη -και γιατί όχι και ακόμα πιο πέρα-, ενώ τόνισε και την ανάγκη μείωσης του όγκου και του βάρους των φορτίων. Σύμφωνα, μάλιστα, με άρθρο στο blog της NASA, θα χρειαστεί να γίνουν βελτιώσεις στα συστήματα υποστήριξης αφού το τωρινό σύστημα σίτισης των αστροναυτών δεν θα είναι αρκετό για να καλύψει τις διατροφικές ανάγκες των αστροναυτών για τα πέντε χρόνια που απαιτούνται για μια αποστολή στον Αρη.

Σύμφωνα με το Space.com, η NASA εξετάζει την τεχνολογία αυτή εδώ και χρόνια και πρόσφατα επένδυσε 125.000 δολάρια στην ανάπτυξη ενός πρώτου 3D εκτυπωτή τροφίμων που θα καλύπτει τις ανάγκες των αστροναυτών, κατά τη διάρκεια μεγάλων αποστολών, όπως το ταξίδι των 500 ημερών μέχρι τον Αρη. Για την ενίσχυση των προσπαθειών αυτών, η εταιρεία Made In Space πρόσφατα ανακοίνωσε ότι έχει αρχίσει τις δοκιμές σχετικά με την επιπτώσεις της μικροβαρύτητας στην εκτύπωση 3D. Τον περασμένο Φεβρουάριο ανακοίνωσε, επίσης, την έναρξη συνεργασίας με τη NASA, με σκοπό να στείλει έναν εκτυπωτή 3D στο διαστημικό σταθμό το 2014.