Από τη δεκαετία των ‘80s όπου έκανε την πρώτη της εμφάνιση, η τεχνολογία του 3D Printing (ή Additive Manufacturing) έχει κάνει τεράστια βήματα ανάπτυξης, αποτελώντας, σήμερα, ένα από τα πιο πολυσυζητημένα tech trends.

Όσο οι διαθέσιμες εφαρμογές με βάση το 3D Printing πληθαίνουν, βρίσκοντας χώρο σε όλο και περισσότερους κλάδους της οικονομίας, τόσο θα αυξάνουν οι φωνές που θα αναφέρονται σε μια τεχνολογική αλλαγή που αναμένεται να αλλάξει καίρια τη διαδικασία σχεδιασμού και παραγωγής των προϊόντων. Τα μεγέθη που συνδέονται με το 3D Printing σίγουρα δεν περνούν απαρατήρητα – οι πωλήσεις των 3D Printers το 2013 αυξήθηκαν κατά 49% σε σχέση με το προηγούμενο έτος (Gartner), ενώ οι πωλήσεις τους το 2014, σύμφωνα με την ίδια έρευνα, θα αυξηθούν κατά 75% σε παγκόσμιο επίπεδο.

Αναδεικνύοντας τη σημασία των εφαρμογών του 3D Printing για ένα σύνολο κάθετων αγορών, οι ειδικοί το κατατάσσουν ανάμεσα στις τεχνολογίες που «αναμένεται να αλλάξουν την παγκόσμια οικονομία» και αποτιμούν το συνολικό έσοδο που θα προκύψει σε 550 εκατομμύρια δολάρια έως το 2025 (McKinsey). Ανεξάρτητα από την τελική επιβεβαίωση ή όχι των προβλεπόμενων οικονομικών μεγεθών, είναι προφανές πως βρισκόμαστε μπροστά σε μια σημαντική τεχνολογική εξέλιξη με συνεχώς αναπτυσσόμενη δυναμική.

3D Printing παντού
Η χρήση του 3D Printing, ήδη, καταγράφεται σε έναν σημαντικό αριθμό επιμέρους αγορών: αυτοκινητοβιομηχανία, αεροναυπηγική, βιομηχανία της μόδας, κατασκευές και υγεία είναι μόνο μερικοί από τους κλάδους που το 3D Printing βοηθά στην ταχύτερη και οικονομικότερη παραγωγή νέων προϊόντων. Ιδιαίτερη αναφορά πρέπει να γίνει και στους τομείς της έρευνας και εκπαίδευσης, καθώς οι εκτυπωτές 3D χρησιμοποιούνται για την εξέλιξη πρωτοτύπων με σκοπό τη μαζική παραγωγή. Η συνεχής αναβάθμιση των δυνατοτήτων των εκτυπωτών αυτών αναφορικά με την ακρίβεια του παραγόμενου αποτελέσματος έχει οδηγήσει πολλές επιχειρήσεις στην υιοθέτηση της συγκεκριμένης τεχνολογίας, ως εναλλακτικής μεθόδου παραγωγής του τελικού προϊόντος.

Ήδη, το 25% της παραγωγής των εκτυπωτών 3D παγκοσμίως για το 2012 αφορούσε τελικό προϊόν και όχι πρωτότυπο (Economist). Οι επιπτώσεις για τις επιχειρήσεις από την υιοθέτηση τεχνολογιών 3D Printing είναι ήδη ορατές και τα αποτελέσματα διαφαίνεται πως θα είναι ακόμη σημαντικότερα τα επόμενα χρόνια. Ο κύκλος σχεδιασμού νέων προϊόντων μειώνεται δραστικά όπως και το κόστος για την εξέλιξη των πρωτοτύπων και τη συλλογή feedback από τους καταναλωτές. Η είσοδος νέων παιχτών σε επιμέρους αγορές γίνεται πιο προσιτή λόγω του μειωμένου κόστους εξοπλισμού σε σχέση με τις παραδοσιακές μεθόδους παραγωγής. Αυξάνεται, επίσης, η δυνατότητα παραγωγής customized προϊόντων με πολύ μικρότερο κόστος, δημιουργώντας ευκαιρίες για τη δραστηριοποίηση σε niche αγορές. Τέλος, η χρήση εκτυπωτών 3D στην παραγωγή ανταλλακτικών αναμένεται να σηματοδοτήσει μεγάλες αλλαγές στις αποφάσεις των επιχειρήσεων, αναφορικά με τη διαχείριση της εφοδιαστικής αλυσίδας μετά την πώληση.

Τάση ή το μέλλον;
Παράλληλα με τις εφαρμογές στη διαδικασία της παραγωγής για τiς επιχειρήσεις, οι εκτυπωτές τεχνολογίας 3D διεκδικούν μια θέση στο σπίτι, καθώς οι πωλήσεις σε τελικούς πελάτες συνεχώς αυξάνονται. Η παρουσίαση όλο και πιο προσιτών μοντέλων από τους κατασκευαστές έχει αυξήσει σημαντικά τα κανάλια και τα σημεία πώλησης που στόχο έχουν να ικανοποιήσουν το αυξημένο ενδιαφέρον των χρηστών SOHO. Σημαντική ενίσχυση της διείσδυσης του 3D Printing στους οικιακούς καταναλωτές αναμένεται να προσφέρει η πρόσφατη παρουσίαση του 3D Printing Store από την Amazon, του πρώτου μαζικού σημείου πώλησης full-customized 3D προϊόντων. Το αν έχουμε μπροστά μας ένα paradigm shift ή ακόμη ένα tech trend που θα σκοντάψει πάνω στην εφαρμογή του σε μεγαλύτερη κλίμακα μένει να αποδειχθεί.Τα πρώτα σημάδια, πάντως, δείχνουν πως το 3D Printing βρίσκει το χώρο του σε ένα ευρύ πεδίο εφαρμογών, προσφέροντας νέες δυνατότητες αναφορικά με το customization και τη μαζική παραγωγή.