Τα έσοδα από mobile applications αναμένεται να τριπλασιαστούν στα 15,1 δισ. δολάρια το 2011, από 5,2 δισ. δολάρια την προηγούμενη χρονιά. Σύμφωνα με τους αναλυτές της Gartner, αυτό είναι μόνο η αρχή.

«Οι άνθρωποι θέλουν να έχουν σήμερα τα πάντα στην άκρη των δαχτύλων τους. Αν είσαι έτοιμος να τους προσφέρεις αυτό που ζητούν τη στιγμή που το ζητούν, τότε έχεις κερδίσει μια θέση στην καρδιά τους και στο πορτοφόλι τους.» Με αυτή την πεποίθηση, ο Jennifer Shaheen, ένας μικροεπιχειρηματίας με έδρα τη Νέα Υόρκη, συμβουλεύει μικρές επιχειρήσεις στην αξιοποίηση της αγοράς των mobile εφαρμογών.

Σύμφωνα με τη Gartner, το 2011 αναμένεται να γίνουν download 17,7 δισεκατομμύρια εφαρμογές από τα διάφορα ψηφιακά καταστήματα πώλησης, όπως το AppStore της Apple, το Market της Android, το OVI store της Nokia και το Windows Marketplace της Microsoft. Πρόκειται για μια αύξηση 117% σε σχέση με τα 8,2 δισεκατομμύρια downloads που έγιναν το 2010. Τρία χρόνια αργότερα, δηλαδή το 2014 (άλλη μια ένδειξη ότι ο κόσμος δεν θα καταστραφεί το 2012), η Gartner εκτιμά ότι περισσότερες από 185 δισεκατομμύρια εφαρμογές, θα έχουν γίνει downloaded σε φορητές συσκευές.

Τα έσοδα από τις πωλήσεις το 2011 αναμένεται να ξεπεράσουν τα 15,1 δισ. δολάρια, δηλαδή περίπου 0,85 δολάρια ανά εφαρμογή. Στην πράξη το έσοδο ανά εφαρμογή είναι ακόμα μικρότερο, δεδομένου ότι ένα μέρος των εσόδων που προβλέπει η Gartner αφορούν και διαφημιστικά έσοδα. Ωστόσο, το παραπάνω νούμερο δεν απέτρεψε την BarMax με έδρα την Καλιφόρνια, να δημιουργήσει μια εφαρμογή, η οποία προετοιμάζει φοιτητές νομικής στις Η.Π.Α. για έναν πολύ απαιτητικό διαγωνισμό και να τη διαθέσει στην τιμή των 1.000 δολαρίων.

Μόδα είναι, θα περάσει;
Πολλοί αναρωτιούνται αν η ραγδαία ανάπτυξη της αγοράς mobile apps είναι μια μόδα και όπως πολλές μόδες θα περάσει. Η Stephanie Baghdassarian, Research Director της Gartner διαφωνεί με την άποψη αυτή. «Είμαστε πολύ σίγουροι ότι υπάρχει μια αξιόλογη ευκαιρία για τα ηλεκτρονικά καταστήματα πώλησης εφαρμογών τα ερχόμενα χρόνια. Βέβαια, οι εφαρμογές θα πρέπει να ωριμάσουν και να παρέχουν εμπειρία ανάλογη με την εξέλιξη των απαιτήσεων και αναγκών των κατόχων κινητών συσκευών».

Μια αρνητική διάσταση στην πορεία ανάπτυξης των mobile εφαρμογών είναι ότι περισσότερο από το 81% των downloads μέσα στο 2011, θα αφορούν δωρεάν εφαρμογές. «Ο κόσμος εθίζεται στο δωρεάν και αυτό αναμένεται να δημιουργήσει κάποια εμπόδια σε επιχειρήσεις που θα θελήσουν να δημιουργήσουν έσοδα από την πώληση της εφαρμογής και όχι από διαφήμιση», λέει η Stephanie Baghdassarian και συμπληρώνει: «Προκειμένου οι εταιρείες να πείσουν ότι η εφαρμογή τους αξίζει να αγοραστεί θα πρέπει να εργαστούν σκληρά και να δημιουργήσουν πραγματική προστιθέμενη αξία, καθώς κάθε στιγμή υπάρχει η πιθανότητα ένας ανεξάρτητος developer, απλά και μόνο για τη φήμη, να προσφέρει μια ανάλογη εφαρμογή δωρεάν».

Η δημιουργία μας απλής εφαρμογής μπορεί είναι συνήθως βατή για τις περισσότερες επιχειρήσεις. Στην αγορά των Η.Π.Α. ένας ανεξάρτητος developer μπορεί να χρεώσει από 6.000 έως 8.000 δολάρια. Υπάρχουν όμως και developers που θα μπορούσαν να ρίξουν την τιμή στα 2.000 δολάρια, όπως κάνει ο Jarin Udom από το San Diego, με ετήσιο εισόδημα που ξεπερνά πλέον τα 50.000 δολάρια. Εταιρείες με ακόμα μικρότερους προϋπολογισμούς θα μπορούσαν να αγοράσουν με 300 δολάρια το developers kit της Apple ή της Google και να δημιουργήσουν, ανάλογα με τις γνώσεις προγραμματισμού που διαθέτουν, τη δική τους εφαρμογή.


Ο δρόμος προς την κορυφή παραμένει σκληρός
Οταν ξεκίνησε τη λειτουργία του το ΑppStore της Apple, στην πρώτη θέση των προτιμήσεων των χρηστών κυριαρχούσαν «ψυχαγωγικές» εφαρμογές. Μία εφαρμογή τέτοιου χαρακτήρα, το iSteam, ανεπτυγμένη εξ’ ολοκλήρου από τρεις Ελληνες, παρέμεινε για αρκετές ημέρες στην κορυφή των προτιμήσεων των χρηστών του AppStore, προκαλώντας θετικά σχόλια από εξειδικευμένα sites και blogs του εξωτερικού.

Οπαδοί τόσο του iPhone όσο και της Apple, οι τρεις δημιουργοί του iSteam, ο Βασίλης Ράππος, ο Κώστας Ελευθερίου και ο Βασίλης Σαμόλης (22, 24 και 22 ετών αντίστοιχα), διέκριναν μια επιχειρηματική ευκαιρία στην κίνηση της Apple να επιτρέψει σε developers να δημιουργήσουν δικές τους εφαρμογές και να τις διαθέσουν στο AppStore. Με περισσότερα από 2 εκατομμύρια downloads της εφαρμογής (στοιχεία 2009), οι κατασκευαστές της ξεπέρασαν τα 200.000 δολάρια σε έσοδα, για περίπου επτά ημέρες εργασίας προγραμματισμού.

Η επιτυχία δεν είναι εξίσου εύκολη για όλους. Εκατοντάδες χιλιάδες εφαρμογές δεν είχαν την τύχη να ευνοηθούν από το viral marketing που έσπρωξε το iSteam στην κορυφή της λίστας του AppStore. Αυτός είναι άλλωστε και ο λόγος που οι δημιουργοί του iSteam αποφάσισαν να δημιουργήσουν μια εταιρεία με έδρα το Λονδίνο και να κάνουν τα επόμενα βήματά τους βασιζόμενοι λιγότερο στην τύχη.

«Η οργανωμένη προώθηση μιας mobile εφαρμογής, της οποίας ο ιδιοκτήτης θέλει να βγάλει χρήματα, είναι μονόδρομος», μας λέει στέλεχος εταιρείας που δραστηριοποιείται στην ελληνική αγορά και αναλαμβάνει κατασκευή mobile εφαρμογών για επιχειρήσεις.

Τα application stores λειτουργούν με την ίδια λογική που λειτουργεί και ένα πολυκατάστημα με shops-in-shop. Ο ιδιοκτήτης του πολυκαταστήματος κάνει ότι μπορεί για να το προβάλει, αλλά ο ιδιοκτήτης του κάθε καταστήματος θα πρέπει να δουλέψει σκληρά για να προσελκύσει πάνω του το βλέμμα του πελάτη.

Οπως μας λέει ο Αναστάσιος Ευαγγέλου, Product Manager Mobile Applications του νεοσύστατου τμήματος της Unisystems που θα εξειδικευτεί στην ανάπτυξη mobile apps, «Τα application stores των μεγάλων κατασκευαστών δίνουν για πρώτη φορά την ευκαιρία σε έναν προγραμματιστή να απευθυνθεί με ελάχιστα έξοδα σε ένα παγκόσμιο κοινό».

Ομως λίγοι θα είναι οι τυχεροί που θα καταφέρουν να διακριθούν χωρίς να επενδύσουν σε προώθηση της εφαρμογής τους. Ακόμα και σε μια μικρή κοινότητα, όπως ένα δημοτικό σχολείο στην Οκλαχόμα, κάποιοι γονείς που σχεδίασαν μια εφαρμογή για τα events που διοργανώνονται από το σχολείο, χρειάστηκε να συγκαλέσουν γενική συνέλευση και να μοιράσουν φυλλάδια σε όλα τα παιδιά, προκειμένου να ενημερωθούν όλοι ότι υπάρχει η εφαρμογή για iPhone και είναι διαθέσιμη με κόστος 1,99 δολάρια στο AppStore. Τα χρήματα από την πώληση της εφαρμογής διατέθηκαν για να ενισχυθούν οι δραστηριότητες του σχολείου.


Αλλο το iSteam και άλλο μια επιχειρηματική εφαρμογή
Ο GeneMarks, σύμβουλος επιχειρήσεων με έδρα το New Jersey, πρότεινε σε έναν από τους πελάτες του, μια μικρομεσαία για την Ελλάδα επιχείρηση, τη δημιουργία μια εφαρμογής που θα έδινε τη δυνατότητα σε κάποιους από τους εργαζόμενους να χρησιμοποιούν το CRM της επιχείρησης από τις BlackBerry συσκευές τους. Ενας ανεξάρτητος προμηθευτής δημιούργησε την εφαρμογή, η οποία ξεκίνησε να χρησιμοποιείται πριν από μερικούς μήνες. Το πρόβλημα, σύμφωνα με τον Gene Marks, είναι ότι η εφαρμογή ακόμα δεν είναι λειτουργική.

Οι συσκευές δεν μπορούν να επικοινωνήσουν με το server, τα δεδομένα δεν εμφανίζονται όπως θα έπρεπε και κάποιες συσκευές δεν λαμβάνουν καθόλου δεδομένα. Ο κατασκευαστής της εφαρμογής ισχυρίζεται ότι τα προβλήματα δημιουργούνται λόγω θεμάτων ασφάλειας, και κατηγορεί το λογισμικό της BlackBerry. Η BlackBerry απαντά ότι οι συσκευές λειτουργούν άψογα και δεν είναι υπεύθυνη για ένα λογισμικό τρίτου κατασκευαστή και, φυσικά, ο πάροχος κινητής τηλεφωνίας αρνείται την οποιαδήποτε ευθύνη για το πρόβλημα. Στο μεταξύ, ο πελάτης παραπονιέται γιατί δεν βλέπει αποτέλεσμα από μια επένδυση που του κόστισε περίπου 10.000 δολάρια σε αγορά λογισμικού και ανάπτυξη.

Οπως έχει διαμορφωθεί σήμερα η αγορά των φορητών συσκευών, αρκετοί μεγάλοι κατασκευαστές διεκδικούν ένα κομμάτι από την πίτα των λειτουργικών συστημάτων και αρκετοί περισσότεροι από την πίτα του hardware. Οι Apple, Google, Microsoft, Nokia και RIM είναι αυτές που θέλουν να πρωταγωνιστήσουν στα λειτουργικά συστήματα, ενώ παράλληλα κατασκευάζουν τις δικές τους συσκευές.

Επομένως, μια επιχείρηση θα πρέπει αρχικά να αποφασίσει σε ποια πλατφόρμα θα αναπτύξει την εφαρμογή της. Αν και με την πρώτη ματιά, η επιλογή της Microsoft φαίνεται η πιο προσφιλής, καθώς τα λειτουργικά της συστήματα βρίσκονται ήδη σε αρκετούς υπολογιστές και servers, η πραγματικότητα είναι κάπως διαφορετική. Εκατομμύρια κάτοχοι φορητών συσκευών, πολλοί εκ των οποίων είναι εργαζόμενοι σε επιχειρήσεις και όλοι είναι πελάτες κάποιων εταιρειών, είναι «εθισμένοι» στη συσκευή που χρησιμοποιούν. Αυτό σημαίνει ότι η επιχείρηση θα πρέπει να σκεφτεί σοβαρά πριν προτείνει στους εργαζόμενους της να χρησιμοποιήσουν μια συσκευή στην οποία δεν είναι «εθισμένοι», ενώ είναι σχεδόν αδύνατο να το κάνει αυτό για τους πελάτες της.

Η εταιρεία στο προηγούμενο παράδειγμα προτίμησε να αναπτύξει μια εφαρμογή για BlackBerry, αντί μιας εφαρμογής σε Windows Phone 7, καθώς οι εργαζόμενοι της ήταν «εθισμένοι» στο BlackBerry. Στην περίπτωση μιας τράπεζας που θα ήθελε να προσφέρει mobile internet στους πελάτες της, η πιο λογική επιλογή θα ήταν να επιλέξει ως πλατφόρμα το λειτουργικό σύστημα Symbian της Nokia, καθώς είναι το λειτουργικό με τη μεγαλύτερη διείσδυση. Και όμως οι περισσότερες τράπεζες στην Ελλάδα έχουν επιλέξει την πλατφόρμα της Apple, γιατί το iPhone είναι πολύ πιο trendy στο κοινό που θα χρησιμοποιούσε το mobile banking σε σχέση με τις συσκευές της Nokia.

Ωστόσο, οι δυναμικές στα λειτουργικά συστήματα αλλάζουν και αυτό σημαίνει ότι κυρίως οι επιχειρήσεις που θέλουν να απευθυνθούν στους πελάτες τους, θα πρέπει να είναι σε εγρήγορση, καθώς ένα λειτουργικό που μέχρι πριν από ένα έτος δεν ήταν trendy μπορεί να είναι σήμερα.

Ποιος είναι ο κατάλληλος «σύζυγος»
Η γενική εικόνα είναι ότι η νεότητα των διαθέσιμων «συζύγων» συνοδεύεται συνήθως και από ανωριμότητα. Οπότε χρειάζεται μια σχετική προσοχή, ειδικά για μικρές επιχειρήσεις που δεν έχουν πολλά περιθώρια για «διαζύγια». Ένα ξεκίνημα με μια σχέση γνωριμίας θα μπορούσε να αποτελέσει ένα σχετικά οικονομικό πρώτο βήμα.

Σήμερα στην ελληνική αγορά δραστηριοποιούνται κάποιες επιχειρήσεις που είναι περισσότερο εξειδικευμένες σε κατασκευή mobile εφαρμογών. Παράλληλα, υπάρχει μια αρκετά μεγάλη κοινότητα από ιδιώτες developers, ενώ επιχειρήσεις που δραστηριοποιούνταν μέχρι σήμερα στον τομέα της παραγωγής επιχειρηματικού λογισμικού, δημιουργούν μονάδες με εξειδίκευση στις mobile εφαρμογές. Πρακτικά δεν υπάρχει βιασύνη αλλά, από την άλλη, όποιοι κάνουν τα πρώτα βήματα θα έχουν μάλλον ένα πλεονέκτημα.