Κάθε μήνα, πρόσωπα της επικαιρότητας αποκρίνονται σε 7 «προκλήσεις» που τους δίνει το netweek, με κύριο άξονα την τεχνολογία και όχι μόνο… Σ’ αυτό το τεύχος, με αφορμή την παρουσίαση του ιδιαίτερα «επίκαιρου» video game, «Kill the Virus», που μας παρακινεί να κινηθούμε, καλεσμένος μας είναι ο δημιουργός του, μηχανικός λογισμικού και επιχειρηματίας, Βαγγέλης Πτερνέας.

Κινηθείτε γιατί χανόμαστε;
Η (απαραίτητη) απαγόρευση κυκλοφορίας ήταν κάτι πρωτόγνωρο για εμάς. Συνειδητοποιήσαμε αμέσως πόσες δραστηριότητες κάναμε, συνειδητά ή ασυναίσθητα, εκτός σπιτιού: Από τη διαδρομή στη δουλειά και το σούπερ-μάρκετ, μέχρι τη γυμναστική και τις βόλτες. Ξαφνικά, όλα αυτά αντικαταστάθηκαν από παρακολούθηση ταινιών, σειρών και gaming. Καθώς δεν γνωρίζαμε πόσο θα διαρκούσε η καραντίνα, αποφασίσαμε να δημιουργήσουμε κάτι που θα μας ανάγκαζε να σηκωθούμε από τον καναπέ.

Χρησιμοποιήσαμε τα «όπλα του κακού», τον υπολογιστή και την τηλεόραση. Το Kill The Virus (killthevirusgame.com), όμως, δεν είναι ένα παθητικό video game. Για να κερδίσει ο παίκτης πρέπει υποχρεωτικά να κινηθεί από τη θέση του! Με το που ξεκινάει το παιχνίδι, εμφανίζονται καρικατούρες ψηφιακών ιών σε διάφορα σημεία της οθόνης. Ο παίκτης καλείται να πιάσει όσο περισσότερους ιούς μπορεί με τα χέρια του, κινούμενος συνεχώς στο χώρο. Οι πρώτοι που δοκίμασαν την πιλοτική εφαρμογή ήταν τα παιδιά κάποιων εργαζομένων μας ανακαλύπτοντας ένα παιχνίδι πιο συναρπαστικό απ’ όσα έπαιζαν ως τότε. Μάλιστα, μέσω του παιχνιδιού, ο παίκτης έχει τη δυνατότητα να συνεισφέρει στις εθελοντικές δράσεις για την αντιμετώπιση της πανδημίας COVID-19. Έτσι, όχι μόνο χάνει θερμίδες, αλλά προσφέρει έμπρακτα στην προσπάθεια που κάνουν οι γιατροί και οι επιστήμονες.

Με παρακολουθείς, που σε παρακολουθώ;
Ήδη από το 2012, η εταιρεία μας ασχολείται με τη δημιουργία εφαρμογών ανάλυσης κίνησης. Έχουμε δημιουργήσει λογισμικό τεχνητής νοημοσύνης, το οποίο εντοπίζει τα σημεία του σώματος μέσω μιας κάμερας και κατανοεί τις κινήσεις των ανθρώπων. Η τεχνολογία μας έχει εφαρμογές στους τομείς της υγείας, του fitness και της διασκέδασης – δεκάδες τέτοια εμπορικά applications είναι βασισμένα εκεί.

Για παράδειγμα, σε ΗΠΑ και Καναδά χρησιμοποιούν την τεχνολογία μας προκειμένου να επιταχύνουν την αποκατάσταση ασθενών με μυοσκελετικά προβλήματα. Στη Γερμανία, τη χρησιμοποιούν για να δίνουν άμεσο feedback σχετικά με την εκτέλεση ασκήσεων body building, όπως τα squats. Το θετικότερο για εμάς είναι η αντίδραση των απλών χρηστών απέναντι σε τέτοιες εφαρμογές: Βλέπουν την πρόοδό τους με άμεσο, οπτικοακουστικό τρόπο και αποκτούν κίνητρο να συνεχίσουν τη γυμναστική!

Η αρχική μας επαφή με τέτοια προγράμματα έγινε μέσω του Kinect για ΧΒΟΧ. Σήμερα, ανάλογες συσκευές χρησιμοποιούνται πλέον από επιχειρήσεις: Αισθητήρες, όπως το νέο Kinect for Azure της Microsoft ή η RealSense της Intel, επιτρέπουν στους προγραμματιστές να επεξεργάζονται πλήθος δεδομένων, σχετικά με τον φυσικό χώρο – αναγνώριση ανθρώπων, κατηγοριοποίηση αντικειμένων και 3D μοντελοποίηση, είναι μερικές μόνο από τις δυνατότητές τους.

Έχω ένα πονάκι εδώ, γιατρέ μου…
Στις ΗΠΑ και τον Καναδά είναι αρκετά διαδεδομένη η υποβοήθηση των επαγγελματιών του fitness και της υγείας από τεχνολογικές εφαρμογές. Μάλιστα, η κατοχή τους αποτελεί ανταγωνιστικό πλεονέκτημα ενός γιατρού ή προπονητή, καθώς στον ίδιο χρόνο μπορεί να εξετάσει περισσότερο κόσμο. Παράλληλα, ο πελάτης λαμβάνει μια καλύτερη υπηρεσία βλέποντας σε πραγματικό χρόνο πόσο έχει βελτιωθεί η κινητική του δραστηριότητα ή η τεχνική του στο γυμναστήριο. Φυσικά, είμαστε ακόμα στην αρχή. Μόλις τους τελευταίους μήνες, η τεχνολογία ανάλυσης κίνησης περνάει και στα κινητά τηλέφωνα, βάζοντας τον personal trainer, κυριολεκτικά, στην τσέπη μας.

Γίνατε πια περισσότεροι, ή μου φαίνεται;
Οι τεχνολογικοί κολοσσοί έχουν ήδη αντιληφθεί την αξία της τεχνολογίας αναγνώρισης και ανάλυσης κίνησης. Οι νέες συσκευές iOS και Android έρχονται εξοπλισμένες με κάμερες βάθους, αλλά και προηγμένες διεπαφές τεχνητής νοημοσύνης. Σήμερα, οι «παραδοσιακές» κάμερες επιτρέπουν στο κινητό μας να «βλέπει» έναν πολύχρωμο κόσμο σε δύο διαστάσεις, όμως οι νέες κάμερες βάθους του δίνουν τη δυνατότητα να τον «βλέπει» σε τρεις! Οι περιορισμοί στο κόστος και το μέγεθος μιας κάμερας βάθους έχουν πλέον ξεπεραστεί, οπότε σύντομα θα γίνουν αναπόσπαστο κομμάτι της καθημερινότητάς μας.

Όμως, το hardware από μόνο του είναι «χαζό», αν δεν συνδυαστεί με το κατάλληλο software, που αξιοποιεί την τεχνητή νοημοσύνη και τη μηχανική μάθηση. Οι υπολογιστές (και το κινητό είναι υπολογιστής, μην το ξεχνάμε) γίνονται ολοένα εξυπνότεροι, μαθαίνοντας από τους ανθρώπους. Για τα σύνθετα προβλήματα, όπως η αναγνώριση προσώπου, τους εκπαιδεύουμε δίνοντάς τους πλήθος από δεδομένα, π.χ. φωτογραφίες. Έτσι, όταν δουν κάτι που μοιάζει μ’ αυτά, μπορούν να το κατηγοριοποιήσουν αναλόγως! Ο συνδυασμός hardware και software οδηγεί με μαθηματική ακρίβεια σε μια νέα τεχνολογική επανάσταση.

Μοναχικός λύκος ή team leader;
Όταν μπήκαμε στο επιχειρείν, ήμασταν δύο φοιτητές, ο Γιώργος Καρακατσιώτης και εγώ, που ήθελαν να δημιουργήσουν καινοτόμες εφαρμογές. Σήμερα, έχουμε την τιμή να συνεργαζόμαστε με εξαιρετικούς ανθρώπους σε τρεις χώρες και δύο ηπείρους, τους προγραμματιστές μας που δημιουργούν και εξελίσσουν την τεχνολογία μας και τους πελάτες μας, που χρησιμοποιούν προϊόντα μας στη δουλειά τους.

Οι προγραμματιστές είναι από τη φύση τους μοναχικοί λύκοι – κι όχι άδικα. Για να δημιουργήσουν, χρειάζονται καθαρό μυαλό, ησυχία και (εγκεφαλική) απομόνωση. Συνεπώς, το remote working ήταν πάντα στη ζωή μας.

Μεγάλες και μικρές εταιρείες Πληροφορικής επέτρεπαν την απομακρυσμένη εργασία πολύ πριν από τον SARS-COV-2. Πλέον, αυτό τείνει να εξελιχθεί στην νέα κανονικότητα. Η προσωπική μου άποψη είναι ότι, δεν υπάρχει «σωστός» και «λάθος» τρόπος, αρκεί να υπάρχει ισορροπία ανάμεσα στις κοινωνικές ανάγκες των εργαζομένων και την εργασία αυτή καθ’ εαυτή.
Η κοινωνικοποίηση και η αμεσότητα του γραφείου είναι δύσκολο ως αδύνατο να αντικατασταθούν από τηλεδιάσκεψη…

Πατώντας σε δυο βάρκες…
Όταν ξεκινήσαμε την εταιρεία πριν από οκτώ χρόνια, είχαμε μόλις κερδίσει τον παγκόσμιο διαγωνισμό καινοτομίας της Microsoft, στη Νέα Υόρκη. Σήμερα έχουμε φυσική παρουσία σε ΗΠΑ, Καναδά και Ελλάδα. Πριν από τον κορονοϊό, συνήθιζα να έχω πάντα έτοιμη τη βαλίτσα μου για το επόμενο επαγγελματικό ταξίδι. Έχοντας ταξιδέψει σε Ευρώπη, Αμερική και Ασία, μπορώ να πω ότι οι διαφορές δεν είναι μεγάλες ως προς το ανθρώπινο δυναμικό.

Μπορεί να μιλάμε για brain drain, ωστόσο αυτό είναι κάτι που χαρακτηρίζει ολόκληρο τον κόσμο κι όχι μόνο εμάς, καθώς οι εργαζόμενοι επιλέγουν πάντα τις χώρες με τις καλύτερες προοπτικές. Σκοπός δεν είναι μόνο να φέρουμε πίσω τους επαγγελματίες που έφυγαν, αλλά να δημιουργήσουμε ένα δυνατό επιχειρηματικό περιβάλλον, ώστε οι καλύτεροι να επιλέγουν τη χώρα μας. Αυτό μπορεί να γίνει με την αναβάθμιση των δημόσιων και ιδιωτικών πανεπιστημίων, με την ταχύτερη απονομή δικαιοσύνης και με μεγαλύτερη απελευθέρωση της αγοράς.

Σε κάθε περίπτωση, είμαστε περήφανοι για όσα έχουμε καταφέρει, στηριζόμενοι αποκλειστικά στις δικές μας δυνάμεις, αλλά δεν εφησυχάζουμε: η τεχνολογία εξελίσσεται ραγδαία.
Κάτι που σήμερα θεωρείται πρωτοπόρο, αύριο μπορεί να είναι παρωχημένο. «Καρδιά» της εταιρείας μας παραμένει το σύστημα αναγνώρισης κίνησης, που είχε βραβευτεί πριν από λίγα χρόνια κι από την Εθνική Τράπεζα. Αυτή την περίοδο, φέρνουμε το σύστημά μας στα κινητά τηλέφωνα και κλείνουμε συνεργασίες με πελάτες που θέλουν να το χρησιμοποιήσουν στο χώρο του fitness. Ο personal trainer τσέπης είναι σίγουρο ότι θα μας απασχολήσει πολύ, τόσο σε επαγγελματικό, όσο και σε προσωπικό επίπεδο.

Make a wish…
Μου αρέσει να αντιμετωπίζω τη ζωή ως παιχνίδι, ακόμα κι αν είναι σε δύσκολο mode. Γνωρίζω ότι σήμερα διακυβεύονται ανθρώπινες ζωές. Όμως, αν για κάτι είμαι σίγουρος, είναι ότι η ανθρωπότητα θα βγει δυνατότερη. Το μόνο που εύχομαι, είναι να έχουμε υπομονή και να αντιμετωπίσουμε συλλογικά αυτή την περίπλοκη κατάσταση.

Ο Βαγγέλης Πτερνέας είναι μηχανικός λογισμικού, ιδρυτής της LightBuzz Software. Ως προγραμματιστής, έχει βραβευτεί από τη Microsoft ως Most Valuable Professional (2014 – 2019). Ως επιχειρηματίας, έχει βραβευτεί από την Intel, το TEDx Academy και την Εθνική Τράπεζα. Από το 2012, βοηθάει startups και εταιρείες Fortune-500 στην ανάπτυξη λογισμικού αναγνώρισης κίνησης. Έχει πάθος με την Τεχνητή Νοημοσύνη, τα Μαθηματικά και τον ανοιχτό κώδικα. Στις αρχές του 2021 αναμένεται η κυκλοφορία του βιβλίου του σχετικά με προγραμματισμό Kinect.